O Museu Nacional do Teatro foi oficialmente criado em 1982, através do Decreto-Lei nº 241/82, de 22 de Junho, no qual são definidas todas as suas atribuições e competências, nomeadamente, “proceder à recolha, conservação, identificação, estudo, integração no seu contexto histórico, exposição e divulgação de espécies relativas ao teatro e a outras formas de espectáculo com ele relacionadas”.

Sendo o museu nacional e o grande arquivo das artes do espectáculo em Portugal, o seu objectivo é recolher, preservar, registar, estudar e difundir as suas colecções, promovendo o conhecimento da história e da actividade contemporânea daquelas artes. A sua missão estratégica é informar, formar, educar e divertir o público que a ele acorre, afirmando-se, de forma clara, como uma instituição de referência na museologia e na história das artes em Portugal.

Inicialmente concebido e dedicado, em exclusivo, à apresentação de exposições temporárias (desde a sua fundação até 2002, puderam ser vistas mais de 20 exposições, dedicadas a Companhias, actores e actrizes, cenógrafos e desenhadores teatrais), em 2003 é inaugurada no edifício principal do Museu (Palácio do Monteiro Mor) a primeira exposição de carácter permanente – “Peças de teatro: as colecções do Museu” -, dando corpo a uma necessidade que, cada vez mais, se ia sentindo e manifestando das mais diversas formas e das quais a voz do público era a mais significativa. Esta exposição, baseada numa estrutura e num percurso permanentes nos quais as peças vão periodicamente rodando, permite uma maior dinâmica museográfica e, em simultâneo, um maior conhecimento e entendimento, por parte dos visitantes, do vasto acervo que constitui este Museu e da forma como as suas colecções estão organizadas nas respectivas reservas.

Na galeria situada no edifício fronteiro à recepção/loja continuam a ser apresentadas exposições temporárias dedicadas a todos os aspectos que intervêm nas artes do espectáculo, quer através de colecções pertencentes ao acervo do Museu, quer privilegiando os criadores e a criação contemporânea.

Em janeiro de 2015 o Museu passou a ser designado oficialmente por Museu Nacional do Teatro e da Dança.